Fuzz / Mojo & VSOP



Finnish Ruokangas Guitars has succeeded well to create themselves name internationally. This shows both in response from customers and professional press, not to forget the growing waiting list of ordered instruments. Juha Ruokangas belongs to the younger generation of guitar builders who have the courage to yield themselves to the old icons’ designs with the main goal being to improve them. FUZZ got two of Juhas’ latest models for a test; a Mojo Grande and a VSOP King.

In email sent to the editorial staff Juha Ruokangas writes that even though he is well aware the Mojo Grande is a modification of an old design, it should still stand out of the crowd with all its’ original details. The roots of the Mojo Grande are easy to identify. Fender has the model called thinline, the semi-acoustic version of Telecaster. In my eyes the Mojo Grande however shows definitely equal amount of new ideas along with the well-known features of its predecessor. The general shape seems familiar as well as the traditional control plate, but that’s where the new thinking takes over.

The whole guitar simple gleamed with its’ finish and goldplated hardware as I opened the Hiscox hardshell case. The body is made of spanish cedar with Finnish birch top, which is attractively coloured with Ruokangas’ new elegant sundance finish. The edges have been masked during colouring, which adds to the already exclusive appearance of the guitar.

The soundhole is not the classic f-variation, but more inspired by modern art deco -style jazz guitars. It’s interesting that Juha uses thermo treated wood in his guitars whenever it’s possible. Cedar can’t however be thermo treated. All the rest of the woods have gone through this process which leads to the cellular structure of the the wood changing to nearly identical with aged wood, which is said to improve the overall tonal properties.

Specialty for all Ruokangas guitars is the nut made of moose shin bone. Also the electronics come with a little twist. Instead of the traditional tele-pickup, a Ruokangas SingleSonic (Juhas’ own variation of P90 theme) is fitted to the neck position.

fuzz_2004_1The neck reminds me of a japanese reissue of 60’s Custom Tele I once owned: slightly flatter than usually and not very wide, here called “narrow D neck”. Personally I like a bit fatter necks with more pronounced C-profile – which certainly is not a problem since Juha Ruokangas can build the guitars fit for any individual taste.

It’s difficult to test Mojo Grande without comparing it to a Fender tele, which can tonewise handle a wide selection of different styles. My experience is that certain combinations of pickups and woods suit better to one kind of music than another. Certain models work better for twangy country as others have a somewhat darker and stronger blues- and rock character.

Mojo Grande, as the name suggests, leans clearly towards the last mentioned category. The bridge pickup is of a muscular type that suits remarkably well for powerful rock riffs. The pickup comes with Alnico III magnets which give, as Juha states, a slightly creamier treble but still retain the twang. It certainly does work for country, but that’s not where it’s true nature comes alive for this reviewers’ ears. With bridge pickup and a slightly dirty settings of the amp it is very blues and early rock. With this kind of guitar it’s fun to play at the edge of distortion, varying the power and situation of pick stroke to control volume. That worked as well with neck pickup, where you can also roll off slightly the trebles and do all the jazzy things.

This is one of the great advantages of P90 style pickup; clear, powerful and well articulated voice with good dynamics. The dynamics in this case become even wider, caused by the semiacoustic body. In the middle position with both pickups on it feels very easy to throw in some slap back delay and stroll rockabilly. A clear alternative for Gretsch – and humfree in the middle position.

A big plus for the Wilkinson bridge – which gives the guitar a vintage tonal character – is that the intonation of the saddles can be adjusted precisely. To stand on stage can be demanding physically, and here the light weight of the Mojo Grande is an irreplaceable advantage; a very pleasant guitar to hold.

Ruokangas Mojo Grande is a guitar for many styles. The pickup configuration make it work for almost everything imaginable. I could take Mojo Grande as the only guitar along for most types of gigs, except heavy metal perhaps. Aesthetically it is a very sharp looking guitar. The combination of the warm sundance finish, golplated parts and the attractive soundhole guarantee that you will be certainly noticed. The guitar is easy and comfortable to play, and the best of all about Mojo Grande is, however, that you can order it tailorer to your own specifications.

When you play both Les Paul and Stratocaster, sometimes it would feel nice to have the Strat flexibility, but still get the meatier and more powerful tonal character of the Les Paul. You may want the beef to be more grilled, so to speak. Juha Ruokangas has realized this and therefore added to the VSOP series a new model called King. (Note – the same guitar is still available: VSOP Classic with SingleSonic pickups)

Like Mojo Grande the VSOP King is built of thermo treated wood. The wood species are the traditional ones – alder (body), maple (neck) and rosewood (fretboard). VSOP King has a slightly narrower string spacing than the vintage strats. This feature improves two things: the e-strings are not as close to the edge of fretboard, so you won’t yank them off board that easily – and the string spacing works better for humbuckers and P90 style pickups.

The tuners are locking Schallers, which have staggered string posts to improve the string angle from saddle to tuners. The electronics differ from the other models of the VSOP series. The pickups ¯ which seem first to be three humbuckers – are in fact three pieces of Ruokangas SingleSonics (P90 style, the middle pickup is reversed for humfree in-between positions). This, dear readers, means goodies for blues- and rock guitarists. An outstanding variation of the well-known californian theme. You maintain the versatility of a strat with a healthy dose of meat added, which most amplifiers love to work with.

And then a comment about the tone controls. As usually there are two of them. But – one works combined for neck- and middle pickups and the other for the bridge pickup alone. A good improvement that should be a standard feature in all guitars of this type.

There’s always this certain feel when you grab on a fine guitar. The neck, differing from Mojo Grande, has a slightly bigger profile, that Juha calls “Fast C”. If you want to have it bigger still, you can order “Bigger C” without extra cost.

The neck is a pleasure to play. The 12″ radius of the fretboard, the slightly rounded edges of the fretboard and well dressed frets equal a praiseworthy playability. Generally it can be said of Ruokangas guitars that they feel – although being new instruments – “played in” already from the beginning, concerning both playability and tone. Juha believes that the tone issue has to do with the thermal treatment of wood. It gives a bit more solid bass and warmer middle register right from the start. Having tested a number of Ruokangas guitars along the years I believe there may indeed be something about it…

So I plug it in and instantly feel good after hitting the first note. Here these pickups truly show their excellency. The P90:s are often described to be a mixture between a strat style singlecoil and a humbucker – which is exactly how it is. Not technically but soundwise. The tone is fatter than usually in a strat, but with well retained dynamics. As the output is higher than in a usual strat, it’s not as easy to use volume control to go from distortion to clean, but it works good enough so I won’t bother about it. A bit amp adjusting compensates it well.

The VSOP King is in many ways more versatile guitar than a VSOP Standard with its three “ordinary” singlecoils. The SingleSonics are twangy enough to allow not only to play credible cleans, but the round voicing make it easier to reach jazzy tonal atmosphere also. And for rock and blues they are just perfect!

Wilkinson VSV tremolo works – as usually – very well, even with more aggressive dives. If you have problems with the trem you should try one of these!

VSOP King is a logical move for Juha Ruokangas to develop the VSOP series. Everyone feels good about P90s every now and then… They take you to the roots of music somehow. With thermo treated woods, the best components and a strong knowledge how to build a good instrument show once more that Juha Ruokangas is one of the most interesting manufacturers on the market today.

by Mats Nermark

FUZZ Magazine, January 2004



Finska Ruokangas Guitars har lyckats bra med att skapa sig ett namn internationellt. Det visar både responsen från kunder och fackpress, samt inte minst väntelistan på beställda instrument. Juha Ruokangas hör till de yngre gitarrbyggare som både kan, vill och vågar ge sig på de gamla ikonernas design med målet att förbättra dessa. FUZZ fick sig tillsänt två av hans senaste modeller för test; en Mojo Grande och en VSOP King.

I ett mail till redaktionen skriver Juha Ruokangas att trots att han är medveten om att Mojo Grande är en modifikation av en gammal design, så anser han att den i sina detaljer framstår som något annorlunda. Helt klart är förebilden lätt identifierbar. Fender har ju en modell som de kallar thinline och som är en halvakustisk variant av Telecastern. I mina ögon så har faktiskt Mojo Grande lika mycket nytt som den har gemensamt med sin föregångare. Den har den generella formen, håligheten samt kontrollplattan men sedan tar nytänkandet vid.

Hela gitarren lyste med sin finish och guldpläterade mekanik när jag öppnade det formgjutna etuiet från Hiscox. Kroppen är av spansk ceder med ett lock av finsk björk. Locket är snyggt ådrat med Ruokangas nya eleganta sundance finish. Kanterna är avmaskade vid lackeringen vilket bidrar till ett exklusivt utseende.

Ljudhålet är inte den klassiska f-varianten utan verkar vara mer inspirerat av moderna jazzgitarrernas art decovarianter. Intressant är att Juha använder thermobehandlat trä i sina gitarrer så långt det är möjligt. Ceder kan dock inte thermobehandlas. Samtliga andra trästycken har däremot genomgått denna behandling som leder til att trät på cellulär nivå förändras till att likna mycket gammalt trä, vilket enligt utsago ger bättre klangegenskaper.

Lite speciellt för alla Ruokangas gitarrer är sadel av älgben. Även elektroniken har en liten twist. I stället för en traditionell telemikrofon i halsposition sitter en Ruokangas SingleSonic, vilket är Juhas egen variant av P90.

Halsen påminner om den som satt på en japansk reissue 60’s Custom Tele jag ägde en gång i tiden: lite plattare än vanligt och inte så bred, här kallad “narrow D neck”. Personligen gillar jag fetare halsar med mer uttalad C-profil och fördelen med en individuell byggare som Juha Ruokangas är ju att du kan få i princip vilken halsprofil du vill.

Det är svårt att göra en test av Mojo Grande utan att jämföra med en Fendertele. Ljudmässigt så kan en tele täcka ett stort antal stilar. Det är min erfarenhet att vissa kombinationer av mikar och träslag lämpar sig mer åt en typ av musik än andra. Vissa modeller funkar bättre till twangig country medan andra har en något mörkare och kraftigare blues- och rockkaraktär.

Mojo Grande, som namnet till och med antyder, lutar klart åt det sistnämnda hållet. Stallmiken är av den muskulösare typen som passar utmärkt till riffiga rockkomp. Den har en Alnico III-magnet får att, enligt Juha ge en lite mjukare diskant men ändå behålla sin twang. Den fungerar förvisso till country men det är inte där den har sitt stora forte i denna testares öron.

Med stallmiken och ett halvruffigt ljud så blev det mycket blues och tidig rock. Med en sådan här gitarr är det roligt att ställa in ett skitigt ljud och sedan variera mängden dist i ljudet via variationer i anslag och läge på volymkontrollen. Detta fungerade bra även med halsmiken, där man dessutom kunde rulla av lite diskant och köra alla typer av jazz.

Detta är ju en av de stora fördelarna med P90; en klar, kraftig och välartikulerad klang med god ynamik. En dynamik som dessutom förstärks av den halvakustiska kroppen. I mittläget med bägge mikarna aktiva kändes det helt rätt att koppla in ett slap backdelay och Iira rockabilly. Ett klart alternativ till en Gretsch. Dessutom brumfritt då mikarna har motsatt polaritet.

Ett stort plus för Wilkinsonstallet vilket ger gitarren en vintageklang men också bra möjlighet till att intonera korrekt. Att stå på scenen kan vara krävande rent fysiskt och här är den låga vikten på en Mojo Grande en oskattbar tillgång; en mycket bekväm gitarr.

Ruokangas Mojo Grande är en gitarr för många tillfällen. Mikrofonbestyckningen gör att den passar in nära nog överallt. Jag skulle med fördel kunna ta med Mojo Grande som enda gitarr på i stort sett de flesta typer av gig, förutom möjligen heavy metal. Imagemässigt är det en slående gitarr. Kombinationen av den varma sundancefinishen, guldpläterad mekanik och de attraktiva ljudhålen gör att du kommer att synas ordentligt. Den är dessutom lätt och skön att spela på. Det bästa av allt med Mojo Grande är nog ändå att du kan skräddarsy den utifrån dina egna önskemål.

När man både spelar Les Paul och Stratocaster kan det ibland infinna sig en känsla av att vilja ha stratans flexibilitet, men med den kraftfullare ljudbild som man får i en Les Paul. Man vill helt enkelt ha mer grillad biff på ljudtallriken. Detta är något som Juha Ruokangas tagit fasta på och har därför utökat sin VSOP serie med en modell han kallar King.

Liksom Mojo Grande består VSOP King av thermobehandlat trä. Träslagen är de traditionella, det vill säga al (kropp), lönn (hals) och rosewood (greppbräda). VSOP King har ett något mindre avstånd mellan strängarna. Detta har två fördelar. Dels minskar tendensen att tunna e-strängen “halkar av” halsen i stridens hetta samt att strängmellanrummet passar bättre till humbuckers och P90.

Stämskruvarna är från Schaller och är låsbara. De har dessutom olika höjd för att ge en bättre vinkel från sadel till stämskruv. Elektroniken är det som skiljer King frän de andra modellerna i den serie. Det som från början kan uppfattas som tre humbuckers är tre stycken Ruokangas SingleSonic P90 (där mittmiken har motsatt polaritet för tysta egglägen). Detta kära läsare är godis för blues- och rockgitarrister. En synnerligen intressant variant på det välkända kaliforniska temat. Du behåller allsidigheten från stratan men injekterar en dos fetma som de flesta förstärkare gillar att jobba med.

Till sist en kommentar om tonkontrollerna. Som vanligt finns det två stycken. Fördelen här är att den övre påverkar hals- och mittmikrofon och den undre enbart stallmiken.  Bra lösning som borde vara standard på alla gitarrer av denna typ.

Det är alltid något visst med att hänga på sig en fin gitarr. Halsen här, jämfört med Mojo Grande, en något större profil, av Juha kallad “Fast C”. Vill man ha en ännu större kan man få hans “Bigger C” utan extra kostnad.

Halsen är en sann glädje att spela på. 12″ radie på greppbrädan samt rundade kanter och väl slipade band ger en spelvänlighet som är berömvärd. Generellt om Ruokangas gitarrer kan sägas att trots att de är nya, känns de “inspelade” redan från början. Både när det gäller spelkomfort såväl som klang.  Enligt Juha och andra experter på området beror det senare just på thermobehandlingen av trät. Detta ger en något fastare bas och ett varmare mellanregister redan från början.  Efter att ha provat ett antal Ruokangas genom åren så tror jag nog att det kan ligga något i dessa påståenden.

Så kopplar jag då in och direkt infinner sig ett välbefinnande när jag slår an första tonen. Här visar sig P90:s fördel med en gång. Den beskrivs så ofta som ett mellanting mellan en singlecoil från en strata och en humbucker och det stämmer faktiskt. Inte tekniskt men ljudmässigt. Det är ett fetare ljud än vad man är van vid på en reguljär strata men med en, i stort sett, bibehållen dynamik. Då utsignalen är kraftigare än på en vanlig strata är det inte lika lätt att använda volymkontrollen för att gå från distat till rent men det fungerar tillräckligt väl för att jag inte skall haka upp mig på det. Med lite extra rattande på förstärkaren kan man kompensera detta rätt bra.

En VSOP King är på många vis en mer allsidig gitarr än en VSOP Standard med tre “ordinarie” singlecoils. Det är tillräckligt mycket twang i mikarna för att det fortfarande skall gå att spela rena ljud med trovärdighet, samtidigt som det tjockare ljudet gör det lättare att närma sig jazzens klangvärld.  Och för rock och blues är den som gjuten. P90 i sitt esse!

Wilkinson VSV-svajet fungerar som vanligt mycket bra även vid rätt vulgära tonhöjdsmanipulationer.  Har ni problem med svaj? Prova att montera ett sånt här!

VSOP King är en logisk följd i Juha Ruokangas utveckling av VSOP serien. Alla mår bra av en P90 då och då. Den lockar fram det jordnära i musiken. Med thermobehandlat trä, de bästa komponenterna och en fingertoppskänsla vad som utgör ett bra istrument visar Juha Ruokangas återigen att han tillhör en av de mer intressanta byggarna pä marknaden idag.

av Mats Nermark

FUZZ Magazine, January 2004